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La hipótesis más favorable

Las huellas estelares llevan a los astrónomos inexorablemente a una conclusión acerca de un objeto inexorable en el corazón de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Desde un planeta en el centro de la Vía Láctea, las estrellas cruzaban el cielo a unas velocidades enormes, como luces de uno de los enormes anuncios luminosos de Broadway; un millón de veces más estrellas que las que vemos desde la Tierra, muchas de ellas más brillante que la Luna. Su configuración variaba de un año a otro, en su carrera por el centro galáctico. Y, en medio de ese caos estelar, un diminuto punto azul apenas resplandeciente, casi invisible; una fina nube de gas alrededor de un agujero negro súper masivo: el corazón oscuro de la galaxia.

This panorama of the galactic center was compiled from infrared and X-ray images by space telescopes. The supermassive black hole and its surrounding star cluster form the bright clump at lower right. [NASA/ESA/SSC/CXC/STScI]
Este panorama del centro galáctico ha sido compilado a partir de imágenes de infrarrojo y de rayos X tomadas por telescopios espaciales. El agujero negro súper masivo y el cúmulo estelar que lo circunda forman el parche brillante de la parte inferior derecha. [NASA/ESA/SSC/CXC/STScI]

El agujero negro nos es invisible.  Como todos los agujeros negros, no emite ningún tipo de energía, y es completamente oscuro.  Además, es tan pequeño y está tan lejos que ni siquiera los telescopios más potentes pueden ver su silueta sobre el fondo de estrellas más lejanas; todavía.

Los astrónomos, sin embargo, saben bastante acerca del agujero negro.  Su masa es unos cuatro millones de veces la del Sol.  Está rodeado de un cúmulo de estrellas jóvenes, algunas de las cuales se acercan hasta unos miles de millones de millas del agujero negro.  Y, aunque ahora está tranquilo, hace un siglo se tragó un conglomerado de materia que se acercó demasiado, creando un espectáculo pirotécnico que iluminó el corazón de la Vía Láctea.

“Es el caso más probable de un agujero negro súper masivo en nuestro universo,” explica Andrea Ghez, profesora de física y astronomía en UCLA y una de las expertas en el centro de la Vía Láctea.  “Lo que está pasando en otras galaxias nos obliga a plantearnos la pregunta pero, de hecho, tenemos la evidencia más sólida de la existencia de estos objetos increíblemente exóticos del centro de la galaxia.”

Buena parte de la evidencia ha sido recogida por dos equipos, uno dirigido por Ghez y el otro por Reinhard Genzel, director del Instituto Max Planck de Física Extraterrestre, en Alemania.  Usando telescopios gigantescos en Hawai y Chile, y las técnicas de observación más avanzadas, han conseguido estudiar el agujero negro desde más cerca que nunca.  Ello les ha permitido trazar las órbitas de estrellas gigantes que pasan increíblemente cerca del agujero negro, proporcionando las mejores medidas de la masa del agujero negro.  También hemos podido saber que algunas de las estrellas que rodean el agujero negro son más jóvenes de lo que se creía.

“Ha habido miles de sorpresas; es lo divertido de la investigación,” comenta Ghez.  “Cuando empiezas, esperas encontrar una respuesta, y al final tienes más preguntas que al principio.”

Apuntando a un corazón oscuro »

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Pregunta de investigación

¿Hay un agujero negro súper masivo en el centro de la Vía Láctea?

Métodos de Investigación

Midiendo los movimientos de las estrellas

Investigadores principales

Andrea Ghez
Reinhard Genzel

Resultados hasta la fecha

En el centro de la galaxia hay un agujero negro súper masivo, de una masa aproximadamente 4.1 millones de veces mayor que la del Sol.

Recursos

UCLA Galactic Center Group

The Galactic Center Massive Black Hole and Nuclear Star Cluster, by
Reinhard Genzel, et. al.

El agujero negro en el centro de nuestra galaxia, by Fulvio Melia, 2003

Dato curioso

Sagitarius A*, el agujero negro en el centro de la Vía Láctea tiene un diámetro de unos 16 millones de millas, aproximadamente la mitad de la distancia del Sol a Mercurio, el planeta más interior.

A view of the star cluster and gas clouds at the center of the Milky Way. [ESO/S. Gillessen et al.]

Estrellas jóvenes apiñadas cerca del agujero negro